不想只靠廣告賺錢的Google,能靠 AI 成就手機與硬體嗎?

本文出自合作媒體「雷鋒網」經授權刊登於本站,作者:308

2015 年11 月4 日,在Google 分別與LG 和華為合作的Nexus 5X 和Nexus 6P 兩款手機終於發售之後不久,人稱“莫博士”的著名科技媒體人Walt Mossberg 發表了一篇題目為《Google 是時候打造自己的硬體了》的文章。到了2016 年10 月4 日,Google 果然推出了自己的Pixel 智慧型手機,而Made By Google 這一口號也由此誕生。

很難說,Made By Google 此舉是否受到了Mossberg 的影響;不過在今天看來,Mossberg 的確做出了一個很好的預言;Google 開始打造硬體了,而且非常認真。

Alphabet 營收的一個嚴重問題

Google 做硬體背後的動因可以有很多,比如說通過軟硬體一體化來提升Android 手機的產品體驗,或者是更好地促進Chrome OS 與Android 的融合等。不過,在雷鋒網看來,一個更加直接見底的動因其實是,Google 想通過硬體業務來賺錢。

當然,Google 並不缺錢;從重組為Alphabet 到現在,這家公司基本上每個季度都保持著20% 上下的營收增長率,其股價也從當時的740 美元漲到今天的1042 美元,漲幅高達40.81%。這些都讓Alphabet 的財務數字看起來非常健康。

但Alphabet的營收狀況有一個重大的問題:作為全世界最大的公司之一,它的營收結構太不平衡,對廣告業務的依賴太嚴重了為了讓這個問題更加顯而易見,雷鋒網整理了一組數字,這組數字反映了Google重組為Alphabet以來廣告營收的百分佔比(單位為%):

不想只靠廣告賺錢的Google,能夠靠AI 做成手機硬體嗎?

可以看到,Alphabet 廣告業務的營收佔比一直高於85%,甚至一度逼近90%。如此單一的營收來源,對於一家科技巨頭來說,並非一件好事。而面臨這個問題,Alphabet 也必須開拓廣告之外的其他營收來源,來實現營收的多樣化。

後來的事實是,Google 果然在2016 年10 月4 日發布了Made By Google 的Pixel 智慧型手機和Google Home 智慧型音箱;而從財務數字上來看,這些硬體產品也的確在一定意義上起到了Google 想要的作用。

比如說,2015 年Q4 Alphabet 廣告營收佔比89.44%,而在2016 年Q4 這一比例降低到了85.94%,降幅為3.5%;這個降幅看似不大,但對廣告營收大戶Alphabet 來說,已經相當難得。由於Pixel 手機和Google Home 的首發期正是在2016 年Q4,而且Q4 也正好是不少國家的聖誕購物季,可以得出的是,3.5% 的降幅中硬體產品必然居功甚偉。

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這一結論可以從Alphabet 這裡得到佐證。對於2016 年Q4 的數據,Alphabet 首席財務官Ruth Porat 強調公司正在實現業務多元化,並指出硬體、應用銷售和雲業務實現了增長。實際上Alphabet 自重組之後就將硬體、應用銷售和雲業務等業務的營收綜合為其它營收,而其他營收在2016 年第四季度同比增長了62%。

而Google CEO Sundar Pichai 在Q4 財報發布電話會議中也表示,Google 品牌硬體也顯示出增長潛力,在假日期間智慧型音箱Google Home 和Pixel 智慧型手機顯示出了巨大吸引力;並表示將長期致力於硬體產品,因為這是為用戶帶來美妙、無縫的Google 體驗的絕佳方式。

而到了2017 年的前三季度,Pixel 和Google Home 的銷售勢頭已經衰微,所以廣告營收又佔上風。然而總體來看,Made by Google 的戰略推出之後,無論是2016 年Q4,還是2017 年的前三季度,Alphabet 在廣告營收上的比例皆有同比下降,其中尤以2016 年Q4 為最。而且從總體上看,這個比例也是有所降低的。

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當然,廣告營收佔比的下降不完全是硬體的功勞,但Pixel 智慧型手機和Google Home 作為直接到達消費者的產品,它們的確是Google 業務多元化的重要途徑。此外,Google 在企業雲服務、Youtube Red 訂閱業務等方面也有自己的進展,但硬體的地位是毋庸置疑的。

雖有AI 加持,但硬體的學費還是要交的

在Google 的硬體產品中,最核心的自然是Pixel 智慧型手機;Google Home 雖然也很重要,但無論是價格還是產品的複雜性,都無法與Pixel 相提並論。因此,我們這裡主要以Pixel 智慧型手機為核心來探討Google 在硬體上的作為。

關於第一代Pixel的狀況,雷鋒網在此前的文章中已經有過較為細緻的描述(點擊查看)。與蘋果、三星等老廠相比,Pixel的銷量一百萬餘台,可謂慘淡;但對於初入智慧型手機紅海的戰場的Google來說,卻未必不是一個及格分。細細來看,Google在Pixel的想法不可謂不明朗。

首先,在Made by Google 戰略已定的情況下,Google Pixel 定位高端,直逼蘋果、三星等競爭對手。但是三星有無與倫比的硬體供應鏈優勢,蘋果有極致的硬體產品能力和iOS 系統,這二者都是Google 缺失的。這時候,Google 不得不把Pixel 的核心著力點放在了自己最為擅長的領域——算法和人工智慧型上。

第一代Pixel 的主要亮點是Google Assistant 和拍照功能;前者是Google AI 的重要成果,後者得益於算法優化,做到了當時最強。雖然後來的銷量不高,但這並非說明Google 的語音助手和算法不好,只是沒有預期中的那麼好,或者說沒有好到可以與三星、蘋果相抗衡的地步。

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到了Pixel 2,Google 在產品上依然著力於拍照,再次做到最強。但這時候Pixel 2 的拍照能力已經不僅僅是由算法來加持,而是多了一個專門的硬體Pixel Visua Core 晶片;這款晶片是Google 與Intel 合作的成果,不出意外的話,它依然與Intel旗下的Movidius 有關(要知道Movidius 曾經與Google 在Project Tango 上有過合作,而且Google Clips 相機所用的晶片也來自於Movidius)。而Pixel Visua Core 的加持,最直接的功用就是讓Pixel 2 在HDR+ 上的拍照體驗上得到大幅度的提升。

不僅如此,實際上Pixel Visual Core 其實是一個可編程的晶片,既可以用於圖像處理,也可以用於機器學習。就速度上來講,華為麒麟970 的 NPU 為1.92 Tera-flops,蘋果A11 Bionic 內置的Neural Engine 是0.6 Tera-flops,而Pixel Visual Core 的IPU 是3 Tera-flops,可謂碾壓對手。

不想只靠廣告賺錢的Google,能夠靠AI 做成手機硬體嗎?

可以說,Google 一開始做Pixel ,其核心著力點就是AI;只不過第一代的表現方式是實用性不強的語音助手,而第二代則著眼於更容易被用戶感知的晶片硬體。而Pixel Visual Core 的加持也讓Pixel 2 發生了質變,成為可以與蘋果、華為在人工智慧型主場對決的智慧型手機產品。

關於Pixel 2 的進展,也許可以從2017 年Q3 Google CEO Sundar Pichai 在電話會議中的說法窺知一二。Sundar Pichai 表示Pixel 2 反響良好,新一代的Pixel 系列手機在第一天的預定量是去年一代產品的兩倍。

但AI 晶片的加持並非是Pixel 2 成功的保障,Google 在硬體上的短板是它在與其他廠商競爭時的最大劣勢。

由於在手機供應鏈方面缺乏經驗,第一代Pixel 銷量過程中曾經出現過缺貨的情況,導致Google 未能及時把市場需求變成實際銷量;現在這一問題依然存在,缺貨情況依然嚴重,有不少用戶表示自己預定的Pixel 2 手機發貨日期已經推遲了兩個月。

另外就是Pixel 2 在硬體做工方面已經出現了燒屏、不兼容Android Auto、揚聲器點擊聲、菜單按鍵Bug 和色彩等問題,甚至出現尚未預裝系統就出售的情況。這些情況反映出Google 在軟件調教和硬體設計、製造、生產等各個環節上的諸多問題,而這些問題可能也會對Pixel 2 的銷量造成影響。

不想只靠廣告賺錢的Google,能夠靠AI 做成手機硬體嗎?

不過從客觀上來說,這兩代Pixel 遇見的這些問題,都是Google 一心踏入硬體行業應該要交的學費;氣大財粗如Google,自然不會因此而放棄,更何況Google 已經獲得了HTC的部分硬體製造能力和專利授權。因此可以預期,Google 在硬體上的付出會在未來幾代智慧型手機產品中得到提升。

 

又一個聖誕購物季來了

關於Pixel 2,目前的最新消息是它已經在全世界第二大智慧型手機市場印度開賣;但Google 依然要考慮的是,如何在保證質量的前提下迅速提升產能,趕在用戶購買熱情期將Pixel 2 銷售出去。至於Google PixelBook 和新款Google Home Max/Mini 等其他硬體產品,也已經於10 月31 日在美國、英國和加拿大三個國家正式開售,目前市場還沒有什麼反饋。

不想只靠廣告賺錢的Google,能夠靠AI 做成手機硬體嗎?

有一點可以肯定的是,Made By Google 的路線將會越走越遠,而硬體的重要作用也將會在業務和財務兩個層面上得到體現。眼下Pixel 2 等硬體又進入新一個聖誕購物季,不出意外的話,我們將在2018 年1 月26 日發布的Alphabet 2017 Q4 財報中看到答案

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